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¡Se acaba el helio! [Entrevista en RNE]

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Ayer por la tarde me llamaron del programa «Esto me suena» de RNE y estuve charlando con el Ciudadano García sobre el reciente descubrimiento de una reserva de helio en Tanzania.

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El helio lo utilizamos para algo más importante que hinchar globos, aflautar la voz o hacer volar dirigibles. Como es el gas que se vuelve líquido a la temperatura más baja (cerca del cero absoluto, -269ºC) y bajo alta presión, se utiliza sobre todo como refrigerante. La mayor parte del helio se destina a refrigerar materiales superconductores como los empleados en los escáneres de resonancia magnética o en el gran colisionador de hadrones del CERN en el que se descubrió el bosón de Higgs. También se emplea en soldadura por arco, en técnicas analíticas como la cromatografía, y como mezcla con otros gases para buceo a gran profundidad.

A pesar de que el helio es uno de los gases más abundantes del universo, ya que se forman grandes cantidades en las estrellas, en la Tierra es un bien escaso. El helio es un gas inerte, que no interactúa ni se combina con nada, y tan ligero que la atracción gravitatoria de la Tierra es insuficiente para retenerlo, así que lo perdemos.

El helio presente en la Tierra hoy en día ha sido creado en su mayor parte por la desintegración natural de elementos radioactivos pesados como el torio y el uranio, debido a que las partículas alfa emitidas en dichos procesos son núcleos de helio.

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Hasta la fecha, los hallazgos de helio eran fortuitos. El helio se encontraba mezclado con otros gases en yacimientos de gas natural, y éste se separaba mediante destilación del resto de gases. Lo interesante de este nuevo descubrimiento es que no fue fortuito, sino que fue resultado de estudios geoquímicos que predecían posibles hallazgos en zonas de las características del valle del Rift de Tanzania. En ese terreno conviven la actividad volcánica con una corteza suficientemente antigua. Todo apunta a que analizando la actividad sísmica se podrán localizar nuevos depósitos de helio.

El anuncio de este descubrimiento en Tanzania lo hizo Diveena Danabalan, un estudiante de doctorado de la Universidad de Durham, como fruto de una colaboración de su universidad con la de Oxford en un proyecto financiado por la empresa Helium One con el fin de detectar nuevas reservas accesibles de helio. Se estima que el yacimiento contiene 1.500 millones de metros cúbicos, casi siete veces el consumo anual mundial de helio, lo que necesitan 1,2 millones de escáneres.

Hasta ahora, el principal exportador de helio está en Texas, EEUU, y debido a la elevada demanda con respecto a la oferta, a que es un bien escaso y a que no se recicla (el helio es un gas no renovable), su precio ha aumentado un 500% en sólo 15 años. Veremos ahora cómo afecta al mercado este nuevo hallazgo.

Les dejo con el audio del programa:

    1 comentario en "¡Se acaba el helio! [Entrevista en RNE]"

    • Marisa Castiñeira says

      Mira! No sabía que para tantas cosas utilizábamos helio, ni de donde venía en el interior de la Tierra, ni porque se nos pone voz de pito, ni…..
      Como siempre aprendiendo contigo Deborah

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